Lila Lee, diva filmului mut

Lila Lee

Lila Lee, pe numele său real Augusta Wilhelmena  Fredericka Appel, s-a născut pe 25 iulie 1905 în Union Hill, New Jersey, fiind fiica Augustei Fredericka Appel și a lui Carl Appel, o familie de imigranți germani din clasa de mijloc venită de curând la New York. În căutarea unui hobby pentru micuță, părinții au înscris-o în trupa de teatru pentru juniori a lui Gus Edwards, unde a primit porecla “Cuddles”, nume sub care va fi cunoscută în întreaga ei carieră. Fetița a devenit repede foarte populară, mergea frecvent în turnee, așa că părinții i-au angajat tutori privați, iar Edwards avea să devină managerul ei. Lillian, soția lui Gus, i-a fost profesoară, dar când Lila a împlinit 15 ani a mers în instanță pentru a cere o decizie care să o împiedica pe doamna Edwards “să colecteze bani pentru serviciile ei artistice”. Aceasta a contraatacat spunând în fața tribunalului că și-a petrecut ultimii zece ani pentru a-i modela cariera tinerei și a investit mulți bani în ea. Femeia a pierdut procesul, iar adolescenta a reușit să-și administreze de atunci singură carieră.

Lila Lee

În 1918, Lila Lee a fost chemată de Jesse Lasky, mogulul cinematografiei de la Hollywood, pentru a semna un contract cu Famous Players-Lasky Corporation, companie care mai târziu va deveni Paramount Pictures. Primul ei lungmetraj, „The Cruise of the Make-Believes”, i-a atras starletei de doar treisprezece ani admirația publicului, iar Lasky a trimis-o rapid într-o campanie publicitară extrem de obositoare. Adolescenta a jucat în acea perioadă alături de cei mai faimoși actori ai perioadei de început a Hollywood-ului: Conrad Nagel, Gloria Swanson, Wallace Reid, Roscoe ‘Fatty’ Arbuckle și Rudolph Valentino.

Lila Lee
Lila Lee și Rudolph Valentino
Lila Lee

În 1922 a fost distribuită în rolul lui Carmen într-un film extrem de popular, „Blood and Sand”, alături de idolul Rudolph Valentino și „vampa filmului mut”, Nita Naldi. De-a lungul anilor 1920 Lila a jucat în zeci de filme de mare succes, devenise o adevărată vedetă la Hollywood, iar situația ei financiară era foarte bună. Pe măsură ce epoca filmelor mute se apropia de final, popularitatea actriței a început să scadă,  dar ea s-a orientat repede pentru trecerea la filmele sonore, fiind una dintre puținele artiste care nu a fost speriată de apariția sunetului în cinematografie. S-a întors să lucreze cu marile studiouri, dar o serie de decizii proaste, crizele de tuberculoză recurentă și alcoolismul au împiedicat-o să aibă succes cu alte proiecte, fiind distrinuită doar în filme de categoria B.

După anul 1936, cariera Lilei Lee s-a încheiat complet. Nu va mai juca în alte producții până în 1967, când a primit un rol în “Cottonpickin’  Chickenpickers”, care va fi ultimul ei film. Actrița a fost căsătorită și a divorțat de trei ori, primul ei soț, cu aproape 30 de ani mai mare, fiind actorul James Kirkwood, cu care s-a căsătorit pe 26 iulie 1923. Cei doi se întâlniseră pe platourile de filmare în 1922, dar opt ani mai târziu bărbatul a depus cererea de divorț, iar căsnicia lor s-a încheiat oficial în august 1931. În 1924 cuplul a avut un fiu, James, a cărui custodie i-a fost acordată tatălui său. În autobiografia ei, Lila a dezvăluit că și-a pierdut virginitatea chiar în relația cu Kirkwood, înainte de a se căsători cu el și, pentru că rămăsese însărcinată, bărbatul i-a aranjat să facă un avort. Relația lor a continuat doar pentru că actorul o amenințase că îi va spune mamei ei despre relațiile premaritale.

Lila Lee

În iunie 1928, Lila Lee a început o aventură cu John Farrow în timp ce soțul ei se afla la Londra. Actrița a decis să nu lupte pentru custodia fiului lor, pentru că Kirkwood a amenințat că îl va ucide pe Farrow, pe ea, pe fiul lor și apoi se va sinucide. După divorț, Lila a plecat în Arizona și a fost pentru o vreme internată într-un sanatoriu pentru că suferea de tuberculoză și depresie. La scurt timp tânăra s-a logodit cu John Farrow, dar cei doi s-au despărțit în 1933, după ce a descoperit că bărbatul o înșela.

Al doilea ei soț a fost brokerul Jack R. Peine, cu care s-a căsătorit pe 8 decembrie 1934. În august 1934, Lila, brokerul și șoferul George Morrison fuseseră dați în judecată de cântărețul și profesorul italian de operă Emilio  Staine, care a susținut că a fost lovit de mașina în care cei trei se afla atunci când traversa o stradă din Santa Monica, California și a cerut despăgubiri de 110.000 de dolari. În 2 iulie 1935, actrița a divorțat de Peine susținând că era bețiv, dependent de jocuri de noroc și trișor.

Lila Lee
Lila Lee

În 1935, Lila Lee a început o relație cu vânzătorul de mașini Reid Russell cu care s-a logodit în același an și plănuia să se căsătorească cu el după ce avea să obțină divorțul de soțul precedent. Cei doi, împreună cu fiul actriței din prima căsătorie, locuiau în acea perioadă în casa romancierului Gouverneur Morris și a soției acestuia, Ruth, în California. Pe 25 septembrie 1936, băiatul Lilei a descoperit cadavrul lui Reid Russell afară, într-un hamac, și a urmat un scandal care avea să pună capăt carierei ei. Russel, care ținea în mână un pistol, fusese împușcat în cap cu o zi sau două înainte, dar glonțul nu a fost niciodată găsit.

După descoperirea cadavrului, moartea sa a fost investigată și tratată ca o sinucidere, pentru că bărbatul se pare că suferea de depresie după ce își pierduse recent locul de muncă. Ulterior, Lila Lee avea să confirme că Reid amenințase în mai multe rânduri că se va sinucide și vorbea frecvent despre acest lucru.

Pe 11 noiembrie, Los Angeles Times a relatat că o femeie o sunase pe mama lui Russell, Victoria, cerându-i să nu mai facă presiuni pentru finalizarea anchetei privind moartea fiului ei. Cazul a fost redeschis după ce Victoria a avut o nouă întâlnire cu anchetatorii. Ruth, soția scriitorului în a cărui casă cuplul locuia, i-a spus Lilei că bărbatul lăsase o scrisoare de adio, dar că nu avea de gând să spună nimănui despre asta și a sfătuit-o și pe ea să păstreze tăcerea. Actrița a fost anchetată la biroul procurorului districtual, dar nu a vorbit despre existența scrisorii, însă Morris a amintit de ea. Lila Lee va spune mai târziu că ea nu a citit niciodată biletul, dar că scriitorul l-a citit și apoi l-a ars într-o scrumieră. După ceva timp fiul actriței avea să-i mărturisească unui prieten că au existat trei note sinucigașe, una găsită în cutia cu bijuterii a lui Ruth Morris și două într-o ascunzătoare din balustrada scărilor din casă. Celelalte două scrisori au fost găsite după ce cazul a fost clasat.

Gouverneur Morris, soția sa, Ruth, și Lila Lee au fost interogați de autorități cu privire la distrugerea scrisorii sinucigașului. Doamna Morris a susținut că a găsit biletul într-o cutie de bijuterii la două sau trei zile după ce trupul lui Russell fusese descoperit și pentru că moartea bărbatului era deja declarată sinucidere, soțul ei a decis să îl ardă. Gouverneur Morris a adăugat că nici el, nici soția sa nu au auzit niciun foc de armă. Pe 17 noiembrie, Los Angeles Times a raportat că trupul lui Russell ar putea fi exhumat pentru a se face o expertiză balistică, iar anchetatorii au început să se îndoiască de ipoteza sinuciderii, dar încă nu se gândeau la crimă, ci mai degrabă credeau că moartea lui ar fi avut loc în altă parte decât în hamacul în care fusese găsit. Presa a fost foarte interesată de acest scandal care avea în centru o vedetă de la Hollywood, iar povestea sinuciderii a făcut prima pagină a marilor ziare o perioadă îndelungată de timp.

Lila Lee

În aceeași zi, San Francisco Chronicle a scris că mama lui Russell, Victoria, a susținut că, cu patru zile înainte ca trupul lui Russell să fie găsit, o femeie îi telefonase în mod repetat cerându-l la telefon pe bărbat. Anchetatorii au început să ia în calcul de-abia atunci ipoteza că moartea lui Russell ar putea fi o “crimă din dragoste”.

Lila Lee

În sfârșit, pe 12 decembrie 1936, procurorul districtual Burron Fitts a închis definitiv cazul. Întâmplarea a făcut ca, după finalizarea anchetei, Gouverneur Morris să aibă un accident de mașină, dar, deși grav rănit, și-a revenit și a trăit până în 1953, supraviețuindu0i soției lui, Ruth Morris, care s-a sinucis în 1939.

Cariera Lilei Lee s-a încheiat definitiv după acest tragic eveniment. S-a recăsătorit mai târziu cu brokerul John E. Murphy și a murit în anonimat, din cauza unui accident vascular, pe 13 noiembrie 1973, fiind înmormântată la cimitirul Brookdale din Elyria, Ohio.

 

O colecție de articole și fotografii ale Lilei Lee puteți găsi pe site-ul virtualhistory.com.

No comments

leave a comment